Essencial: Alfa Centauri

Concepção artística da visão em um planeta orbitando a estrela α Centauri A. Crédito: xelius no deviantART

Essencial é uma série de posts que estou querendo começar há algum tempo, que nada mais é do que um resumão das principais características de um astro bem conhecido, importante ou que eu particularmente goste. E para estrear, vamos ao astro que dá nome ao blog: Alfa Centauri, a estrela (ou melhor, sistema estelar) mais próximo de nós (está a apenas 4,37 anos-luz de distância), e também um dos objetos mais brilhantes do céu.

Localizada na constelação do Centauro, também conhecida como Rigil Kentaurus, este astro na verdade é um sistema múltiplo de 3 estrelas, conhecidas como α Centauri A, α Centauri B e Proxima Centauri. Esta última é a estrela mais próxima do Sol, por isso recebe esse nome. Como a natureza múltipla desse sistema não é perceptível a olho nu, será necessário usar um telescópio (ou até mesmo um binóculo) para observar a separação entre α Cen A e α Cen B.

Crédito: Stellarium

α Centauri A é uma estrela bem parecida com o Sol , sendo um pouco maior, mais brilhante, da mesma cor, e também é do mesmo tipo espectral: G2. Este sistema estelar está tão próximo de nós, que é possível estudar os seus ciclos de atividade coronal com alta confiabilidade.

Apesar de ser parecida e estar bem próxima, não há evidências mais concretas que indiquem que α Centauri A é uma “estrela irmã” do Sol (nascida da mesma nuvem molecular): a sua composição é 51% mais abundante em metais do que a nossa estrela, indicando que veio de uma nuvem molecular diferente.

α Centauri B é uma estrela do tipo espectral K1, com uma cor levemente alaranjada. É um pouco menor e menos brilhante que o Sol. Junto com α Cen A, possui um período orbital de quase 80 anos.

Proxima Centauri é uma estrela bem pequena, de classe espectral M5, e é difícil de observar mesmo em telescópios. Estima-se que a sua massa seja 129 vezes maior que Júpiter. Evidências mostram que Proxima Cen está gravitacionalmente ligada ao sistema α Cen AB, mas ela pode se separar daqui a alguns milhões de anos.

Por possuirem uma alta metalicidade (abundância de elementos pesados), acredita-se que α Cen AB pode ter tido discos formadores de planetas em épocas passadas. Estudos mostram que a zona habitável em torno de α Cen B não sofre muitas flutuações na temperatura com a influência de α Cen A. Especula-se que se existir vida em um exoplaneta na estrela α Cen B, as populações teriam 2 ritmos circadianos, um para cada tamanho de dia correspondente aos períodos orbitais primário e secundário.

Apesar de alguns estudos mostrarem que é possível detectar exoplanetas em torno de α Cen B, ainda não encontrei nenhum resultado positivo na literatura científica. Mas na ficção científica, exoplanetas em α Centauri aparecem nos filmes Contato e Avatar.

Nomes legais: Alfa do Centauro, Rigil Kentaurus, Rigil Kent, Toliman, Bungula

Nomes chatos: FK5 538, CP(D)−60°5483, GC 19728, CCDM J14396-6050; para α Cen A:  GJ 559 A, HR 5459, HD 128620, GCTP 3309.00, LHS 50, SAO 252838, HIP 71683; para α Cen B: GJ 559 B, HR 5460, HD 128621, LHS 51, HIP 71681

Magnitude aparente: – 0,01 (α Cen A); 1,33 (α Cen B)

Magnitude absoluta: 4,38 (α Cen A); 5,71 (α Cen B)

Massa: 1,100 massas solares (α Cen A); 0,907 massas solares (α Cen B)

Raio: 1,227 raios solares (α Cen A); 0,865 raios solares (α Cen B)

Luminosidade: 1,519 vezes a luminosidade do Sol (α Cen A); 0,500 vezes a luminosidade do Sol (α Cen B)

Distância: 4,37 anos-luz

Idade: 4,85 bilhões de anos

Cor: branco-amarelado (α Cen A); alaranjado (α Cen B)

Temperatura: 5790 K (α Cen A); 5260 K (α Cen B)

Metalicidade:  51% maior que a do Sol (α Cen A); 60% maior que a do Sol (α Cen B)

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